Sur Mars, la boue s'écoule comme de la lave

Le 15 juillet 1965, la sonde américaine Mariner envoie vers la Terre les tout premiers clichés de Mars : la planète y apparaît comme un vaste désert parsemé de cratères, sans vie apparente. Quatre ans plus tard, Mariner 9 découvre que des volcans géants et des vallées semblables à d'anciens lits de rivières accidentent la surface de la planète Rouge. Avec une résolution de clichés qui ne cessera d'augmenter, d'intrigantes structures géologiques se révéleront progressivement aux planétologues, sans qu'ils ne puissent malheureusement parfois en déterminer la nature. Parmi elles, d'imposantes coulées de "lave", localisées pour la plupart en plusieurs points de l'hémisphère Nord. Parce que toutes sont difficilement accessibles, aucun rover n'a jamais pu s'y frotter pour y faire des prélèvements. Publiée dans Nature Geoscience le 18 mai 2020, une étude révèle que ces coulées de lave pourraient être en réalité faites de boue.
"Les éruptions de boue sont des phénomènes que l’on connaît sur Terre. On peut en observer en Islande ou encore sur l’île de Java", explique Susan Conway, chercheuse du CNRS au Laboratoire de planétologie et géodynamique (CNRS/Université de Nantes/Université Angers). "Nous nous sommes d’abord demandé sous quelle forme sortirait cette boue si de tels volcans existaient sur Mars. Comment se comporterait un mélange d’eau et de roche une fois à l’air libre là-bas ?" Car sur la planète rouge, les conditions sont bien différentes de celles de la Terre : la pression atmosphérique y est 150 fois plus faible et les températures y sont très souvent en-dessous de zéro.
Susan Conway et son équipe ont alors observé l’écoulement de boue dans de petites chambres froides basse pression. "On a découvert que nos échantillons prenaient la même apparence que certaines laves à la viscosité faible sur Terre", raconte la chercheuse en faisant référence à la pahoehoe, un type de lave libérée à Hawaï qui forme de nombreux plis en s'écoulant. "On en a tout de suite déduit que si la boue se comportait sur Mars comme de la lave, on pouvait facilement confondre les deux."


Au contact de l’air, la surface extérieure de la boue se met à geler, formant ainsi une fine croûte. Sous cette croûte, la boue reste liquide et continue de se déverser lentement en rompant par endroits la mince enveloppe solide. Immédiatement, ces nouvelles coulées se recongèlent et forment de nouveaux lobes d’écoulement. Mais sur le sol martien, ce sont parfois des traces de volcanisme sédimentaire de plusieurs mètres de largeur et de milliers de kilomètres de longueur qui ont été repérés. De fait, à des échelles bien supérieures à celle d'une petite coulée simulée en chambre de laboratoire, la boue se comporte-t-elle vraiment de la même manière ? "Nous avons effectué une mise à l’échelle à tous les niveaux : au niveau du taux de formation de la croûte, de la taille de cette croûte, mais aussi de la gravité. Nos calculs ont démontré que nous verrions à peu près la même chose grandeur nature."
Ces résultats laissent donc entendre que l’origine supposée de certaines formations martiennes doivent être remises en question. "Certains travaux sont déjà en cours", confie Susan Conway. "Il y a par exemple un site à l’est de là où évolue InSight dont la nature pourrait être à revoir. On y trouve des failles et de telles coulées, que les scientifiques décrivent actuellement comme de la lave." Peut-être plus pour longtemps. Sur Mars, il faut donc se méfier de la boue qui dort.


Source : sciencesetavenir.fr
 
   

(heure de Paris)
Lever de Mars: 6h49
Coucher de Mars: 15h49
Distance Terre-Mars
367,8 millions de km
 
   
 
 
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