La sonde InSight est mise partiellement en veille pendant quelques mois


 
La NASA a annoncé le 12 février 2021 que les missions scientifiques effectuées par sa sonde InSight sur le sol martien vont être temporairement limitées, en raison de l'accumulation de poussière sur les panneaux solaires, et l'arrivée de l'hiver sur Mars, en particulier dans la région où se situe la sonde, Elysium Planitia. La planète Mars est en effet un astre froid et poussiéreux, et il devient très difficile de produire et de stocker l'énergie solaire nécessaire au bon fonctionnement d'InSight. L'image ci-dessus permet de comparer le niveau d'encrassement entre le sol 10 et le sol 578 (jour martien).
   
Selon l'agence spatiale américaine, la sonde InSight s'inspire fortement de l'expérience vécue avec les deux rovers Spirit et Opportunity, fonctionnant également à l'énergie solaire. Afin d'anticiper les dépôts de poussière, la NASA comptait sur l'aide de tourbillons de poussière (les dust devil) souvent observé sur Mars pour nettoyer naturellement les panneaux solaires d'InSight. Mais au cours des deux années de présence sur le sol de la planète rouge, la sonde n'a pas eu la chance de rencontrer un tourbillon suffisamment proche pour balayer ses panneaux solaires. Actuellement, ils ne produisent que 27% de leur capacité totale. Cette énergie durement gagnée alimente en priorité les instruments scientifiques, les systèmes de chauffages et le bras robotisé de l'atterrisseur, confronté à des températures très basses.
La situation météorologique devient elle aussi de plus en plus contraignante pour la sonde américaine, avec notamment une saison venteuse qui se termine. De plus, l'aphélie de Mars approche. La planète sera bientôt à son point le plus éloigné du soleil. InSight reçoit donc une lumière de plus en plus atténuée, réduisant la production d'énergie solaire. Certains instruments non vitaux seront éteints régulièrement, comme par exemple les capteurs météorologiques. La sonde ne pourra donc plus communiquer la météo martienne durant quelques mois.
Le bras robotisé d'InSight devrait prochainement être déplacé au-dessus des panneaux solaires pour surveiller de plus près l'évolution de leur état. La NASA souhaite également utiliser les moteurs qui ont servi à déployer ces panneaux solaires pour les faire vibrer et tenter ainsi d'évacuer la poussière. Quoiqu'il arrive, il faudra patienter au moins jusqu'à l'été 2021 pour reprendre complètement les opérations scientifiques, quand Mars s'approchera suffisamment du soleil.

   
 
   
 
 
Après avoir effectué son douzième carottage dans le sol martien, le rover Perseverance a détecté un étrange débris dans le système de prélèvement d'échantillons.
 
 
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Poser des hommes sur Mars nécessitera des charges utiles plus imposantes et plus lourdes, et un bouclier thermique beaucoup plus grand que ceux existant actuellement.
   
 
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