Perseverance aperçoit pour la première fois le delta du cratère Jezero

Sylvie Montard - 3 avril 2022


Crédit : NASA/JPL-Caltech/ASU
 
Depuis le 18 mars 2022, Perseverance tente de couvrir plus de terrain en un seul mois que n'importe quel rover avant lui. À la fin de ce voyage long de cinq kilomètres semé d'embuches, le véhicule atteindra un ancien delta de rivière susceptible d'abriter des traces de vie passée.
 
Cette destination n'est pas choisie par hasard. Sur Terre, les deltas sont des sites idéaux pour préserver les biosignatures grâce aux dépôts de silice hydratée présents dans certaines parties. Si la vie sur Mars a existé, ses vestiges ont ainsi peut-être été balayés par le fleuve pour être déposés dans cet ancien delta du cratère Jezero qui abritait jadis un énorme lac.
 
Par ailleurs, une récente étude publiée par des chercheurs de l’Université de Stanford (États-Unis) prouve que ces biosignatures auraient eu le temps d’imprégner les sédiments. Ce delta apparaît ainsi comme l'un des meilleurs endroits sur la planète rouge pour y chercher des signes de vie microscopique passée. Mais Perseverance a atterri à plusieurs kilomètres de cette formation prometteuse. En mars dernier, les responsables de la mission ont alors décidé qu'il était temps de prendre la route pour atteindre ce fameux delta.


Perseverance a acquis cette image à l'aide de sa caméra gauche Mastcam-Z, située en haut du mât du rover. Crédit : NASA/JPL-Caltech/ASU

Pour ce voyage long d'environ cinq kilomètres, le véhicule s'est appuyé en grande partie sur son système AutoNav autonome qui a déjà établi des records de distance impressionnants. Ce système, le plus performant jamais pensé et développé pour un rover martien, permet à Perseverance de gérer des itinéraires beaucoup plus rapidement que si les humains programmaient chacun de ses mouvements.
 
L'AutoNav est particulièrement utile pour les trajets sur terrains plats, avec des dangers potentiels simples. Toutefois, ce trajet n'a pas été aussi simple. Plusieurs cratères, des bancs de sable et autres champs de roches pointues se sont dressés sur le parcours du rover. L'équipe de mission a tout de même été présente pour planifier l'itinéraire de base en utilisant des images prises depuis l'espace et en "marquant" les obstacles les plus dangereux.


Trajet du rover Perseverance jusqu’au delta. Source : YouTube JPLraw

Début avril 2022, Perseverance a presque atteint sa nouvelle cible, et peut déjà admirer au loin les reliefs saisissants de ce delta tant attendu. Il ne lui reste que quelques centaines de mètres à parcourir avant d'entamer sa prochaine campagne de prélèvement dans le site le plus prometteur du cratère Jezero.
 
Source: sciencepost.fr
 
   
 
 
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