Non, la NASA n'a pas découvert un étrange gouffre sur Mars en janvier dernier

Sylvie Montard - 1er mars 2021

 
Fin février 2021, plusieurs médias ont mentionné la récente découverte d'une étrange grotte à la surface de Mars. En réalité, ce gouffre a été repéré au sud-est du volcan Pavonis Mons par la caméra HiRISE de la sonde Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) il y a plus d'un an, le 24 janvier 2020.
 

Contrairement à ce qu'affirment de nombreux sites (comme futurism.com, trustmyscience.com, fredzone.org), cette découverte ne date pas de janvier 2021, mais de l'année dernière. Le géophysicien Ross Beyer, travaillant pour l’agence spatiale américaine, a rédigé à l'époque (le 21 février 2020) un article décrivant ce gouffre. En ajustant la luminosité de la photo, l’Université de l'Arizona en charge de la caméra HiRISE a obtenu un résultat très étonnant. Le réglage a permis de distinguer les parois de cette mystérieuse cavité. « Le sol de la fosse semble constitué de sable lisse, tandis que ses pentes sont orientées vers le sud-est », explique Ross Beyer.


 
Cette observation n'est donc pas si récente, mais elle reste très intéressante, car la communauté scientifique estime probable que le sol de Mars cache la présence de tunnels souterrains, formés par d'anciennes coulées de lave, comme on en trouve par exemple dans le parc national des volcans d’Hawaï. Ce gouffre pourrait donc être l'entrée d'un réseau de ces tunnels souterrains, et jouer un rôle essentiel dans la colonisation humaine de Mars. Les grottes martiennes seraient en effet des lieux parfaits pour se protéger des radiations solaires qui balayent la surface de la planète rouge. Il y a également un intérêt biologique, car ces grottes pourraient abriter d'anciennes traces de vie.
 

La découverte de l'entrée de ce gouffre n'est pas une première sur Mars. Plusieurs endroits similaires ont été détectés ces dernières années, avec des diamètres variables. Les futurs descendants du drone Ingenuity (qui s'apprête à expérimenter son premier vol dans le cratère Jezero) seront certainement en mesure d'explorer et de cartographier ces lieux souterrains.
 

 
   
 
 



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