Les sondes et rovers récents (2007-2020)

A la fin des années 2000, l'exploration de Mars connaît de nouvelles orientations. La recherche de l'eau qui avait servi de fil conducteur aux missions des années 1990 est remplacée par celle des composants permettant l'apparition de la vie. Si les scientifiques parviennent à prouver que Mars a connu une période chaude et humide, analyser les couches de sédiments et rechercher la présence de signes du vivant dans le passé de Mars devient une priorité. C'est dans ce contexte que le rover Curiosity issu du programme Mars Science Laboratory voit le jour, pour atterrir sur Mars en août 2012.
La recherche d'une présence passée d'eau à la surface de la planète voisine s'est néanmoins poursuivi, avec la sonde Phoenix qui s'est posé en 2008 à proximité de la calotte polaire nord, dans la région de Vastitas Borealis.
D'autres sondes sont lancées vers Mars, comme les orbiteurs MAVEN et Exomars TGO, chargés d'étudier l'atmosphère martienne et de déterminer les mécanismes à l'origine de sa disparition.
L'agence spatiale de l'Inde entre dans la cour des grands en parvenant à mettre en orbite sa sonde Mars Orbiter Mission (MOM) en 2014. Malgré son objectif scientifique secondaire, l'Inde montre ainsi ses capacités dans le domaine de la navigation spatiale.
L'atterrisseur Insight est le dernier engin en date qui soit parvenu à se poser sur Mars, en novembre 2018. Sa mission est entièrement consacrée à l'étude de la structure interne de la planète. Il possède pour cela une charge utile fournie par des partenaires européens. Son sismomètre SEIS est notamment conçu par l'Institut de physique du globe de Paris.
Plusieurs missions sont planifiées dans un futur proche, comme le rover ExoMars, baptisé Rosalind Franklin. Ce projet de l'Agence spatiale européenne a pour principal objectif la recherche de traces de vie passée à la surface de Mars. Mais de multiples soucis techniques ont retardé le projet et annulé les lancements prévus en mai 2018 puis juillet 2020. La mission est désormais planifiée pour la fenêtre de lancement de 2022. La NASA compte aussi trouver des traces de vie passées sur Mars, grâce à son rover Perseverance qui devrait atterrir en juillet 2021.


Sondes et rovers de 2007 à 2020
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Cet atterrisseur s'est posé sur Mars le 25 mai 2008, à proximité de la calotte polaire Nord, dans la région de Vastitas Borealis où de vastes stocks de glace ont été détectés sous la surface. Il s'agit d'une plaine dont la température avoisine les -100°. L'atterrisseur étudia la météo des pôles et a pu photographier le paysage qui l'entourait en relief.
 
 
Curiosity est issu de la mission d'exploration Mars Science Laboratory, développée par la NASA. La sonde spatiale a été lancée le 26 novembre 2011 par une fusée Atlas V. Le site d'atterrissage, sur lequel le rover s'est posée le 6 août 2012 à 5h31 UTC, est situé dans le cratère Gale.
 
 
Cette sonde spatiale d'exploration développée dans le cadre du programme Mars Scout de la NASA, a étudié les caractéristiques de la partie supérieure de l’atmosphère de Mars, exposée au bombardement solaire, en déterminant sa composition, mesurant le flux d'énergie solaire ainsi que le taux d'échappement actuel des différents gaz.
 
 
Il s'agit de la première sonde martienne développée par l'agence spatiale indienne, l'ISRO. MOM emporte des instruments scientifiques permettant d'étudier l'échappement de l'atmosphère martienne, de détecter les traces de méthane et de rechercher les vestiges de la présence d'eau à la surface de la planète.
 
 
ExoMars Trace Gas Orbiter (TGO) est une sonde interplanétaire développée par l'Agence spatiale européenne placée en orbite autour de la planète Mars pour étudier la présence et l'origine des gaz présents dans l'atmosphère martienne à l'état de trace, notamment le méthane dont elle doit tenter de déterminer s'il est d'origine biologique.
 
 
Il s'agit de la première mission entièrement consacrée à l'étude de la structure interne de Mars, dont les caractéristiques sont mal connues, dans le but de reconstituer son histoire géologique. Les données collectées permettront également d'améliorer les modèles de formation et d'évolution des planètes rocheuses du système solaire.
 
 
De multiples soucis techniques, notamment sur la fiabilité du système de parachutes font que la sonde n'était pas prête pour les lancements prévus de mai 2018 puis de juillet 2020. La mission est désormais planifiée pour la fenêtre de lancement suivante, celle de 2022.
 
 
Son but principal sera de prélever des carottes de sol et de roches sur des emplacements qui ont été favorables à l'apparition de la vie et qui en conserveraient des traces. Ces échantillons seront ramenés sur Terre par une future mission de retour d'échantillons dont les caractéristiques et le planning restent à définir.
 
 
La mission Mars Orbiter (MOM), exploitée par l’Organisation indienne de recherche spatiale (ISRO), vient de tirer sa révérence, faute de carburant.
 
 
La planète Mars continue de dévoiler ses secrets avec une flopée de nouvelles images de sa surface, capturées du 3 au 29 juillet 2022 par la sonde Mars Reconnaissance Orbiter.
 
 
L’hélicoptère martien de la NASA a effectué son 33ème vol le samedi 24 septembre dernier. Lors du trajet, sa caméra de navigation a aperçu un morceau de débris accroché à l'un de ses pieds.
   
 
Conçue par la maison horlogère Col&MacArthur, cette montre de luxe contient des particules de météorites martiennes dans une petite capsule disposée sur le côté du cadran.
 
 
Perseverance a réalisé un panorama composé de 2,5 milliards de pixels. Le précédent record était un panorama du cratère Gale réalisé par le Curiosity qui contenait 1,8 milliard de pixels.
 
 
Le rover chinois est équipé d'un instrument qui donne une image de la surface de Mars jusqu’à près de 100 mètres de profondeur, grâce à des ondes radios qui rebondissent contre les obstacles.
   
 
Depuis le début des années 1960, plus de quarante sondes spatiales, orbiteurs, atterrisseurs et rovers ont été envoyés vers Mars. Cette exploration y a laissé une grande quantité de débris.
 
 
L'étude de ces anciens lacs, dont l'existence remonte à plusieurs milliards d'années, est importante pour déterminer les conditions climatiques qui ont régné sur Mars au début de son histoire.
 
 
La sonde InSight a entendu sur Mars la chute d’une météorite, une première sur une autre planète que la Terre. Le cratère provoqué par l’impact a été repéré et confirme la découverte.
   
 
La NASA a affirmé lors d'une conférence le 15 septembre avoir franchi une étape majeure dans sa quête de traces de vie sur Mars avec la collecte des échantillons "les plus précieux" jusqu'ici.
 
 
L'ouvrage "En avant Mars !" paru le 15 septembre 2022 a été présenté en avant-première au salon du Livre sur la place de Nancy. Fascinant et très accessible, il est publié par Nicolas Beck.
 
 
Selon une étude parue le 7 septembre 2022, il suffirait peut-être de creuser quelques centimètres sous la surface de Mars pour y détecter, si elles existent, des traces de vie encore préservées.
 
 
Produire de l'oxygène à partir de l'atmosphère martienne : c'est ce que fait Moxie, instrument intégré à Perseverance, depuis l'arrivée du rover sur Mars en février 2021.