Le rover Opportunity a célébré son 5000ème jour martien

Opportunity est arrivé sur Mars en 2004... pour une mission dont la durée devait être de seulement 90 jours ! Le 15 février 2018, soit quatorze années et 45 kilomètres parcourus après son atterrissage, le rover de la Nasa a pourtant célébré son 5000ème jour martien et il semble bien parti pour poursuivre encore quelques mois ses pérégrinations dans la vallée de la Persévérance, qu'il explore depuis presque un an maintenant. Cette vallée est située sur un des flancs du cratère Endeavour, un cratère d'impact creusé il y a plusieurs milliards d'années large de 22 kilomètres. Opportunity a atteint le bord de ce cratère en 2011 après avoir exploré pendant sept ans plusieurs autres petits cratères. Depuis, il sillonne le relief accidenté qui l'entoure et abreuve de photos les scientifiques restés sur Terre qui n'en reviennent pas du succès et de la durabilité de leur joujou. 
La vallée de la Persévérance a été formée par un phénomène encore indéterminé il y a plusieurs milliards d'années. Les scientifiques estiment qu'elle aurait pu être creusée par un flux d'eau ou de matières fluides ou bien encore érodée par les vents. L'une des missions d'Opportunity dans cette zone est de trouver des indices pour trancher entre ces scénarios. Et plusieurs photos du sol, prises en janvier 2018, peuvent constituer ces fameuses indications tant recherchées. Y apparaissent en effet d'étranges rainures constituées d'amas de gravillons qui s'orientent selon une direction parallèle à la pente qui les porte. Elles ressemblent aux figures que l'on peut identifier sur certaines pentes de montagnes terrestres où elles résultent de cycles répétés de gel et de dégel sur un sol humide. 
Il n'est toutefois pas certain qu'un processus similaire se soit produit sur Mars : d'autres observations seront nécessaires pour mieux comprendre l'origine de ces tracés. Tout d'abord, il faudra les dater pour savoir s'ils sont d'apparition récente ou issus du lointain passé de Mars, qui abritait à une certaine époque de vastes étendues d'eau. Opportunity va donc continuer à explorer le terrain alentour durant plusieurs jours, voire semaines.


Source : sciencesetavenir.fr
 
   
 
 
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