Ingenuity réussi son vol 21 et entame son plus grand défi

Sylvie Montard - 18 mars 2022


Crédit : NASA/JPL
 
La NASA vient d'annoncer que la mission de son petit hélicoptère martien est prolongée jusqu'à septembre 2022. Cette décision fait suite au 21ème vol réussi d'Ingenuity, le 10 mars dernier. Lors de ce dernier déplacement, Ingenuity a commencé à traverser le bassin Séitah, un affleurement rocheux que Perseverance a étudié depuis son arrivée dans le cratère Jezero.
 
Si Ingenuity a reçu l'ordre de survoler le bassin Séitah en direction du nord-ouest, c'est pour atteindre le delta de l'ancienne rivière fossilisée du cratère Jezero. Le rover Perseverance devra quant à lui emprunter un itinéraire beaucoup plus long, en contournant par l'est la région Séitah. Les deux engins de la NASA sont censés se rejoindre courant avril 2022 au pied du delta.
 
« La campagne du delta de la rivière Jezero sera le plus grand défi auquel l'équipe Ingenuity sera confrontée depuis le premier vol sur Mars », a déclaré Teddy Tzanetos, chef de l'équipe Ingenuity au Jet Propulsion Laboratory de la NASA en Californie du Sud. « Pour augmenter nos chances de succès, nous avons augmenté la taille de notre équipe et procédons à des mises à niveau de notre logiciel de vol visant à améliorer la flexibilité opérationnelle et la sécurité des vols. »


Ingenuity se situe dans le bassin de Séitah, qu'il quittera après 2 ou 3 vols supplémentaires. Crédit : NASA/JPL-Caltech

La nouvelle zone d'opérations d'Ingenuity est totalement différente du terrain modeste et relativement plat qu'il a survolé depuis son premier vol en avril 2021. Large de plusieurs kilomètres et formé par une ancienne rivière, le delta en forme d'éventail s'élève à plus de 40 mètres au-dessus du fond du cratère. Rempli de falaises déchiquetées, de surfaces inclinées, de rochers en saillie et de poches remplies de sable, le delta promet de contenir de nombreuses révélations géologiques, peut-être même la preuve nécessaire pour déterminer que la vie microscopique existait autrefois sur Mars il y a des milliards d'années.
 
En atteignant le delta, les premiers ordres d'Ingenuity seront d'aider à déterminer lequel des deux canaux de rivière asséchés sera le plus facile à emprunter pour Perseverance. Les données fournies par l'hélicoptère aideront également l'équipe du rover à évaluer les cibles scientifiques potentielles. Ingenuity pourra même être appelée à imager des caractéristiques géologiques trop éloignées (ou en dehors de la zone traversable du rover), ou peut-être à repérer des zones d'atterrissage et des sites de mise en cache pour le programme Mars Sample Return, chargé de ramener sur Terre les échantillons prélevés par Perseverance.



Ingenuity a une nouvelle fois filmé le sol lors de son 21ème vol au-dessus du bassin Séitah. Crédit : NASA/JPL-Caltech

Un récent changement de logiciel libère Ingenuity de son altitude maximale précédemment programmée à 15 mètres. Une autre mise à jour lui permet de modifier sa vitesse en plein vol. Ingenuity peut également mieux s'adapter aux changements de texture du terrain pendant le vol. Les futures mises à niveau logicielles incluront l'ajout de cartes d'élévation du terrain dans le filtre de navigation et une capacité d'évitement des dangers d'atterrissage.
 
Avec l'achèvement du vol 21 (en vidéo ci-dessus), le giravion a enregistré plus de 38 minutes en altitude et parcouru 4,64 kilomètres. Le prochain vol d'Ingenuity sera un voyage complexe, d'environ 350 mètres, qui comprend un virage serré pour éviter une grande colline. Après cela, l'équipe déterminera si deux ou trois vols supplémentaires seront nécessaires pour terminer la traversée du nord-ouest de Seitah.


Source: mars.nasa.gov
 
   
 
 
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