L'hélicoptère Ingenuity a réalisé un nouvel exploit inespéré sur Mars

Sylvie Montard - 16 juin 2022


Crédit: NASA/JPL-Caltech

 
Occupée à préparer l’hélicoptère pour un prochain vol, l’équipe responsable d’Ingenuity a détecté au début du mois de juin 2022 une anomalie sur un capteur. Il s'agit d'un inclinomètre, composé de deux accéléromètres. Essentiel pour déterminer l’orientation d’Ingenuity, il n’est pas utilisé pendant les vols, mais juste avant le décollage. « Sans lui, nous sommes obligés de trouver une nouvelle façon d’initialiser les algorithmes de navigation avant le décollage », explique la NASA.
 
Pour cela, l'agence spatiale américaine a dû apporter des changements au logiciel de vol de l’hélico. Un point positif, c’est que ce correctif existait déjà : la NASA avait prévu cette éventualité avant l’arrivée de la mission sur Mars et avait gardé de côté la solution. Elle a pu procéder rapidement à la mise à jour et le processus de transfert vers Ingenuity s'est bien passé.


Crédit: NASA/JPL-Caltech

Ce capteur défectueux n'est pas le seul problème rencontré par l'hélicoptère martien de la NASA. L'hiver s'est installé sur Mars depuis le mois de mai, et les conditions sont devenues de plus en plus difficiles pour Ingenuity, qui a été conçu pour une courte campagne d'essais en vol pendant le printemps martien, beaucoup plus chaud.
 
Le précédent vol d'Ingenuity date du 29 avril 2022 (en vidéo ci-dessous). C'était le 28ème déplacement du giravion, juste avant l'arrivée de l'hiver sur la planète rouge. Depuis cette date, l'augmentation des quantités de poussière dans l'atmosphère, combinée à des températures diurnes plus basses et à des journées plus courtes, a eu un impact sur le budget énergétique d'Ingenuity au point qu'il est incapable de se réchauffer tout au long des nuits martiennes.



Durant son 28èmevol réalisé le 29 avril 2022, Ingenuity a survolé les traces de roues de Perseverance. Les images proviennent de la caméra de navigation, située dans le fuselage de l'hélicoptère et pointée directement vers le bas pour filmer le sol pendant le vol. Crédit: NASA/JPL-Caltech

Depuis, Ingenuity est entré dans une nouvelle configuration, et s'éteint systématiquement à la tombée de la nuit, laissant sa température interne chuter à environ -80 degrés Celsius, et obligeant l'électronique embarquée à se réinitialiser. Cette nouvelle façon de fonctionner lui permet de préserver le niveau de charge de ses batteries, mais elle comporte des risques pour les composants électroniques du giravion, dont beaucoup ne sont pas conçus pour survivre aux températures auxquelles ils sont exposés la nuit.
 
Malgré un capteur défaillant et des conditions hivernales rudes, Ingenuity a réalisé l'exploit de voler à nouveau dans le ciel de Mars. Le Jet Propulsion Laboratory de la NASA a confirmé le succès d’Ingenuity sur Twitter le 11 juin 2022. Il a survolé la surface martienne sur 179 mètres pendant 66,6 secondes. Pour le moment, peu d'images sont disponibles sur ce 29ème vol réussi, mais la NASA devraient en recevoir beaucoup plus dans les prochains jours.


Crédit: NASA/JPL-Caltech

Ce déplacement supplémentaire était très important car il a permis à Ingenuity de se rapprocher du rover Perseverance, pour ne pas perdre la liaison des communications avec son compagnon. Le rover est en pleine investigation sur les pentes du delta formé par l'ancienne rivière qui se déversait autrefois dans le cratère Jezero, et devrait évoluer dans la même zone au cours de l'été terrestre.
 
Ingenuity va désormais pouvoir hiberner en sécurité, attendant le retour de meilleures conditions. Son trentième vol aura probablement lieu en septembre ou octobre 2022, quand il sera en mesure de retrouver ses niveaux de puissance initiaux. Il existe cependant un risque qu'Ingenuity subisse de nouvelles pannes en raison des températures très basses.


Source: cnet.com
 
   
 
 
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