Cette image qui évoque une souche d'arbre a bien été prise sur Mars

Sylvie Montard - 26 mars 2022


Crédit : ESA/Roscosmos/CaSSIS
 
Des formes étranges apparaissent régulièrement sur les photos de la planète Mars. Les reliefs évoquent parfois un visage, un animal, ou une pyramide. Ce phénomène appelé "paréidolie" est une sorte d’illusion d’optique qui consiste à associer un stimulus visuel informe et ambigu à un élément clair et identifiable. Dans une photographie de Mars publiée par l’Agence spatiale européenne (ESA) le 28 janvier 2022, ce n’est pas un visage qui apparaît, mais ce qui ressemble à la souche d’un arbre.
 
Il n'y a bien évidemment aucun arbre à la surface de Mars. Il s’agit en fait d’un cratère d'impact riche en glace. L'image a été prise le 13 juin 2021 par la caméra CaSSIS à bord de la sonde ExoMars Trace Gas Orbiter (TGO), dans les vastes plaines du nord d'Acidalia Planitia. Les cernes des arbres fournissent des instantanés du climat passé de la Terre et, bien que formés de manière très différente, les motifs à l'intérieur de ce cratère révèlent également des détails sur l'histoire de la planète rouge.
 
Les dépôts à l'intérieur du cratère sont apparus à une époque antérieure de l'histoire de Mars, lorsque l'inclinaison de l'axe de rotation de la planète a permis la formation de dépôts de glace d'eau à des latitudes plus basses qu'aujourd'hui. Tout comme sur Terre, l'inclinaison de Mars donne lieu à des saisons, mais contrairement à la Terre, son inclinaison a radicalement changé sur de longues périodes.


Crédit : ESA/Roscosmos/CaSSIS

L'une des caractéristiques notables des dépôts de cratère est la présence de fissures quasi-circulaires et polygonales, probablement dûe à des changements saisonniers de température qui provoquent des cycles d'expansion et de contraction du matériau riche en glace.
 
Puisque la présence de l’eau est potentiellement reliée à la vie, retracer l’évolution des saisons à travers les âges martiens fait partie de ce processus de recherche. C’est l’une des missions d’ExoMars que de cartographier la surface de la planète à la recherche d’endroits riches en eau glacée, comme cet impressionnant cratère tapi de glace.


Source: esa.int
 
   
 
 
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