Fort de son succès, la NASA prolonge la mission d'Ingenuity

Sylvie Montard - 2 mai 2021


Crédits: NASA/JPL-Caltech
 
L'hélicoptère Ingenuity a une nouvelle mission. Après avoir prouvé que le vol motorisé et contrôlé est possible sur la planète rouge, Ingenuity se lancera bientôt dans une nouvelle phase d'opération aérienne, pour assister les futurs déplacements du rover Perseverance.
 
Cette nouvelle phase débutera quand l'hélicoptère aura terminé ses deux derniers vols programmés. Si la NASA a décidé d'allouer de nouveaux objectifs à Ingenuity, c'est parce que Perseverance est en avance sur son calendrier, notamment sur les vérifications de tous les systèmes du véhicule effectuées depuis son atterrissage le 18 février 2021.


Crédits: NASA/JPL-Caltech

Il y a une seconde raison pour laquelle l'agence spatiale américaine souhaite jouer les prolongations avec son petit hélicoptère. L'équipe scientifique de Perseverance a choisi une zone du cratère Jezero située à proximité de sa position actuelle pour effectuer ses premières explorations détaillées. Les systèmes d'énergie, de télécommunications et de navigation en vol d'Ingenuity fonctionnant au-delà des attentes, l'hélicoptère va continuer à explorer ses capacités avec une démonstration d'exploitation, sans impact significatif sur les objectifs du rover.
 
« La démonstration de la technologie Ingenuity a été un succès retentissant », a déclaré Thomas Zurbuchen, administrateur associé de la Direction des missions scientifiques de la NASA. « Étant donné qu'Ingenuity reste en excellente santé, nous prévoyons de l'utiliser au profit des futures missions aériennes, en assistant les objectifs scientifiques à court terme de l'équipe du rover Perseverance. »


Crédits: NASA/JPL-Caltech

Les prochaines opérations aériennes débuteront à la mi-mai avec le sixième vol de l'hélicoptère. D'ici là, Ingenuity entre dans une phase transitoire qui comprend son quatrième et cinquième décollage dans le ciel de Mars. Le quatrième vol du giravion a permis de collecter à 133 mètres au sud des images aériennes d'une nouvelle zone d'atterrissage potentielle, avant de retourner et atterrir à "Wright Brothers Field", le nom de l'aérodrome martien sur lequel le premier vol d'Ingenuity a eu lieu.
 
Le cinquième vol enverra Ingenuity en mission à sens unique, atterrissant sur le nouveau site. La transition d'Ingenuity d'une démonstration technologique à une démonstration opérationnelle apporte donc une nouvelle dimension à la mission de Perseverance. Durant ces vols en aller simple, il y aura plus de manœuvres de précision, une plus grande utilisation des capacités d'observation aérienne et une prise de risque plus importante.


Crédits: NASA/JPL-Caltech

La NASA prévoit que l'hélicoptère repère les meilleurs itinéraires ou les obstacles que le rover pourrait rencontrer. Il s'agit également de prendre des photos de terrains accidentés sur lesquels le rover ne peut pas circuler.
Mais l'hélicoptère ne survivra probablement pas indéfiniment. Les fortes variations de température dans le cratère Jezero vont probablement dégrader les composants au fil du temps.
« Ingenuity a décollé à plusieurs reprises, il a affronté les vents martiens, et tout a très bien fonctionné », a déclaré Bob Balaram, ingénieur en chef d'Ingenuity. « Mais il n'a pas vraiment été conçu pour une longue mission. On s'attend donc à ce qu'un joint ou autre chose finisse par casser, en raison des rudes conditions thermiques de Mars. »

 
Source: marsdaily.com
 
   
 
 



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