Curiosity a failli atterrir dans cette fascinante vallée fluviale de Mars

Sylvie Montard - 10 mars 2022


Couches de roches sédimentaires dans la région de Mawrth Vallis. Crédit : NASA/JPL/UArizona
 
Parmi les nombreux sites sélectionnés par la NASA pour envoyer son rover Curiosity, seuls quatre ont été retenus en 2009, dont la région de Mawrth Vallis, située en bordure occidentale d'Arabia Terra, sur le littoral de Chryse Planitia. En raison de son histoire hydrologique particulière, cette destination était idéale pour un robot qui avait pour objectif de déterminer l'habitabilité passée et présente de Mars, et donc d'identifier d'éventuelles traces de vie passée.
 
Mawrth Vallis est une vallée fluviale de 636 km de long, formée par des inondations massives survenues dans le passé antique de Mars. Elle contient l'un des plus anciens lits de cours d'eau martiens, avec des sédiments stratifiés riches en argiles. Ces roches sédimentaires sont parmi les plus colorées de Mars.
 
L'abondance et la complexité des dépôts de phyllosilicates ainsi que la découverte de jarosite constituent autant d'indices de la longue histoire hydrologique de la région. C'est ce qui explique l'intérêt prononcé de la NASA qui a étudiée intensivement Mawrth Vallis avec la sonde Mars Reconnaissance Orbiter. Les images publiées dans cet article ont été capturées le 22 janvier 2022, à 285 km d'altitude.


Crédit : NASA/JPL/UArizona


Crédit : NASA/JPL/UArizona

Si l'agence spatiale américaine a finalement opté pour le cratère Gale, situé au sud d'Elysium Planitia, pour envoyer le rover Curiosity en août 2012, elle n'est pas la seule à s'être intéressée de près à Mawrth Vallis, qui a également figuré parmi les sites potentiels retenus par l'Agence spatiale européenne (ESA) dans le cadre de sa mission ExoMars.
 

Selon l'ESA, le site était un bon candidat pour rechercher des traces de vie passées, mais la communauté scientifique du projet a reconnu que le site Oxia Planum fournissait un environnement également prometteur tout en fournissant de meilleures conditions d'arrivée et d'exploration. En décembre 2016, l'ESA a publié en vidéo le survol de Mawrth Vallis, basé sur des images prises par la sonde Mars Express.




Source: uahirise.org
 
   
 
 
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